Miért hosszú a zsiráf nyaka?

A hosszú nyakú és hosszú lábú zsiráf a világ legmagasabb szárazföldi állata. Egy kutatás során tudósok összehasonlították a zsiráf és legközelebbi rokona, az okapi genomját, azaz a két állat teljes örökítő információját. Többek között rájöttek arra is, hogy milyen genetikai változások hatására alakult ki a szavannák lakójának kivételesen hosszú nyaka.

Douglas Cavener, a Pennsylvaniai Állami Egyetem tudósa vezette a zsiráfhoz kapcsolódó kutatást Morris Agabával, a tanzániai Nelson Mandela Tudományos és Technológiai Intézet munkatársával együtt. A két tudós több mint negyven emlős (például a juh, a kecske, a szarvasmarha, a teve és az ember) génszekvenciáival vetette össze a zsiráf és az okapi génjeit, hogy kiderüljön, milyen genetikai változások állnak a hatalmas állat egyedülálló jellemzőinek kialakulásában.

Cavener szerint a zsiráf és az okapi génszekvenciái nagyon hasonlóak, mert csak körülbelül 11–12 millió éve vált el egymástól a közös őstől származó két faj fejlődése. Az okapi azonban inkább a zebrára hasonlít, nem rendelkezik a zsiráf magasságával, sem szív- és érrendszeri kapacitásával, ezért az ő genomja segítségével meg lehetett találni a zsiráf tulajdonságainak genetikai gyökereit.

Összehasonlító tesztek alapján felfedezték azt a hetven gént, amely az adaptáció jeleit mutatta. Ezek a gének szabályozzák a csont-, a keringési és az idegrendszer fejlődését és működését. Megtalálták a hosszú nyak és lábak evolúciójában szerepet játszó géneket is. A zsiráf nyak- és lábcsontjának száma megegyezik az emberével, csak az állat csontjainak nagyon meg kellett nyúlniuk. Nyaka elérheti a hat méteres magasságot is.

Cavener bízik benne, hogy a zsiráf genomjának és egyedülálló testfelépítéséhez kapcsolódó kutatás eredményei felhívja a figyelmet a faj veszélyeztetettségére. Az elmúlt 15 évben az orvvadászat és az élőhely pusztulása miatt negyven százalékkal csökkent a számuk. Ha a szabadon élő zsiráfok populációja továbbra is ilyen ütemű csökkenést mutat, a század végére kevesebb, mint tízezer példány maradhat belőlük.

Forrás: index.hu, wikipédia

Kép: hu.tubgit.com